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Attention au départ

Sylvain Bourdois Chupin avec AFP - 17/10/2017
Cette nuit débutera la saison NBA 2017-2018, 12 français sont sur la ligne de départ avec Rudy Gobert, Evan Fournier et Frank Ntilikina en chefs de file de la délégation tricolore.

Gobert n'a pas encore sa statue à Salt Lake City, mais il a depuis cet été un mannequin à son effigie et à sa taille (2,16 m) dans les couloirs de la Vivint Smart Home Arena, la salle de son équipe.

Le pivot est devenu à 25 ans l'incontestable patron d'Utah depuis le départ durant l'été de Gordon Hayward à Boston.

Après avoir réussi la meilleure saison de sa carrière en NBA, il ne compte pas s'arrêter là, même si le Jazz, affaibli par les départs de Hayward et d'un autre meneur George Hill, n'a guère les faveurs des pronostics.

"Depuis que je suis ici, notre équipe est sous-estimée, mais ce n'est pas un problème, on se concentre sur nous, on va se battre et on va réussir une bonne saison", a-t-il balayé.

"J'ai des grands espoirs pour cette équipe qui fonctionne très bien sur le terrain et en dehors", a insisté Gobert qui rêve d'une sélection pour le All Star Game et du titre de meilleur défenseur NBA.

A 19 ans, Frank Ntilikina découvre, lui, la NBA : le nouveau meneur des New York Knicks a pris du muscle durant l'été et a soigné son genou gauche blessé lors de la finale de la ProA.

Choisi en 8e position de la Draft 2017, Ntilikina a débarqué dans une franchise en pleine reconstruction et en crise perpétuelle, qui n'a plus participé aux play-offs depuis 2013.

La star Carmelo Anthony a rejoint Oklahoma City et a laissé les clefs de l'équipe au Letton Kristaps Porzingis et à... Ntilikina.

"On a un nouveau groupe qui se contruit avec des jeunes et de très bons mentors, on va progresser au fur et à mesure de la saison", a pronostiqué Ntilikina qui sera guidé par son compatriote Joakim Noah, dont la suspension pour dopage, prononcée en mars dernier, prendra fin après les douze premiers matches de la saison.

Au total, douze Français évolueront en NBA, mais la saison débutera sans Parker, ni Batum.

Le premier, victime d'une rupture du tendon du quadriceps gauche lors des play-offs 2017, espère rejouer fin novembre et tentera à 35 ans de convaincre les dirigeants de San Antonio de lui offrir un nouveau contrat. Cet été il a été rejoint dans le texas par Joffrey Lauvergne va perpétuer sous la conduite de Gregg Popovich la tradition française à San Antonio, sa quatrième équipe après Denver, Oklahoma City et Chicago depuis 2016.

Le second s'est blessé au coude gauche en match de préparation et pourrait manquer les deux premiers mois de la saison de Charlotte qui peut viser haut avec Kemba Walker et l'imprévisible Dwight Howard.

Avec Washington, Ian Mahinmi, dont la première saison sous le maillot des Wizards a été perturbée par des blessures à un genou, peut jouer les premiers rôles dans la conférence Est, tout comme le rookie Guerschon Yabusele avec Boston.

Après une première saison prometteuse (6,4 pts par match), Timothé Luwawu-Cabarrot peut viser les play-offs avec la jeune et talentueuse équipe de Philadelphie.

Evan Fournier a réalisé en 2016-17 sa meilleure saison en NBA (17,2 points par match), mais court toujours avec Orlando après une première participation aux play-offs, tandis que Yakuba Ouattara va découvrir à 25 ans la NBA sous le maillot de Brooklyn, plus mauvaise équipe de la saison dernière.

Enfin, Alexis Ajinça joue gros avec la Nouvelle-Orléans: un nouvel échec pour les Pélicans, qui ont recruté DeMarcus Cousins et le meneur Rajon Rondo, pourrait faire perdre patience à la star Anthony Davis.

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